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Trasformare la polvere lunare in ossigeno.

Trasformare la polvere lunare in ossigeno.

Gli ingegneri britannici stanno mettendo a punto un processo che verrà utilizzato per estrarre l’ossigeno dalla polvere lunare, mentre le polveri metalliche estratte potrebbero essere utilizzate come materiale da costruzione.

Redazione. (Fonte: ESA)

L’ossigeno generato verrebbe utilizzato principalmente per produrre carburante per missili, ma potrebbe anche fornire aria ai coloni lunari.

Il progetto fa parte dei preparativi dell’ESA per stabilire una presenza lunare permanente e sostenibile. Gli astronauti vivranno e lavoreranno sulla Luna, dove aiuteranno a sviluppare e testare le tecnologie necessarie per le missioni più lontane nello spazio profondo.

I ricercatori dell'ESA hanno dimostrato che la tecnica potrebbe estrarre ossigeno dalla polvere lunare simulata

La regolite lunare, il sottile strato di roccia polverosa che ricopre la Luna, non è così diversa dai minerali che si trovano sulla Terra. In peso contiene circa il 45% di ossigeno che si lega a metalli come ferro e titanio, rendendolo non disponibile.

La società britannica Metalysis ha già sviluppato un processo di estrazione di minerali che viene utilizzato dalle industrie sulla Terra per produrre metalli per la produzione.

All’inizio di quest’anno, è stato dimostrato che funziona bene con la regolite lunare simulata.

Il processo elettrochimico avviene in una camera appositamente progettata: quelle utilizzate per la ricerca hanno all’incirca le dimensioni di una lavatrice. Il materiale contenente ossigeno viene immerso in un sale fuso, riscaldato a 950 ° C. Viene quindi attraversata una corrente che innesca l’estrazione dell’ossigeno e la migrazione attraverso il sale liquido per raccogliersi in un elettrodo, lasciando dietro di sé una miscela di polveri metalliche.

Nell’ambito del progetto attuale, gli ingegneri di Metalysis stanno mettendo a punto la tecnica tenendo conto della sua applicazione lunare.

La grande differenza è che, sulla Terra, l’ossigeno generato non è necessario, ma nello spazio sarà il prodotto più importante del processo. Ciò significa che deve essere progettato per produrre quanto più gas possibile.

Ossigeno e metallo dalla regolite lunare

Gli ingegneri armeggeranno con il processo regolando la corrente elettrica e i reagenti per aumentare la quantità di ossigeno, cercando di ridurre la temperatura necessaria per produrlo. Ciò contribuirà a ridurre l’energia richiesta, che è già un premio sulla Luna.

Lavoreranno anche per ridurre le dimensioni della camera in cui si svolge il processo in modo che possa essere trasportato in modo efficiente sulla Luna. 

Parallelamente, ESA e Metalysis hanno sfidato gli innovatori a sviluppare un sistema di monitoraggio in-process che potrebbe essere utilizzato per tenere traccia della produzione di ossigeno nei futuri impianti di estrazione lunare.

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“Alcuni anni fa ci siamo resi conto che il sottoprodotto apparentemente irrilevante del nostro processo di estrazione dei minerali terrestri poteva avere applicazioni di vasta portata nell’esplorazione spaziale”, afferma Ian Mellor, amministratore delegato di Metalysis

“Non vediamo l’ora di continuare a esplorare con l’ESA ei nostri partner industriali, come preparare la nostra tecnologia terrestre per lo spazio”.

“Questo entusiasmante progetto fa parte della più ampia strategia per le risorse spaziali dell’ESA che ci aiuterà a dimostrare come il materiale già presente sulla Luna possa essere utilizzato in modo sostenibile per supportare gli sforzi spaziali a lungo termine”, afferma Advenit Makaya, l’ingegnere dei materiali dell’ESA che supervisiona il progetto .

“Il progetto ci aiuterà a saperne di più sul processo di Metalysis e potrebbe anche essere un trampolino di lancio per stabilire un impianto pilota automatizzato di ossigeno sulla Luna, con l’ulteriore vantaggio di leghe metalliche che potrebbero essere utilizzate dalle stampanti 3D per creare materiali da costruzione. “

“In futuro, se vogliamo viaggiare molto nello spazio e creare basi sulla Luna e su Marte, allora dovremo creare o trovare le cose necessarie per sostenere la vita: cibo, acqua e aria respirabile”, afferma Sue Horne, capo dell’esplorazione spaziale presso l’Agenzia spaziale britannica. 

“Il coinvolgimento di Metalysis in un programma che mira a fare proprio questo, producendo ossigeno su un ambiente lunare, metterà in mostra le credenziali spaziali del Regno Unito sulla scena mondiale e aiuterà a sbloccare scoperte che avvicinano la futura esplorazione spaziale”.

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Anno III N°1 Gennaio 2021

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